Dans sa dernière performance, Chadwick Boseman est la chose dont les légendes sont faites. Le défunt acteur avait un penchant pour les rôles basés sur des personnages historiques emblématiques: James Brown dans « Get On Up », Thurgood Marshall dans « Marshall », Jackie Robinson dans « 42 » et même le prince T’Challa dans « Black Panther » si l’on parle d’univers fictifs. Dans « Ma Rainey’s Black Bottom », Boseman succombe à la force tragique qu’est Levee, trompettiste dans le groupe soutenant Ma Rainey. Connue sous le nom de « Mère du Blues » et chanteuse de la vie réelle au début du XXe siècle, Ma fut l’une des premières interprètes afro-américaines à enregistrer ses chansons. Le film est basé sur une pièce du même nom du célèbre dramaturge August Wilson, dont les œuvres explorent principalement la vie et les conditions de la communauté noire au siècle dernier.

Levee, bien qu’il ne soit pas un joueur de balle royal ou record, est une étude de caractère encore plus fascinante, et dans les mains de Boseman, il est wistful, ambitieux et fauve, un melting-pot d’émotions complexes, souvent contradictoires qui cours à travers Boseman, l’un des meilleurs acteurs de sa génération. Levee est le jeune hotshot avec une grande bouche et des idées encore plus grandes. Il se joint aux musiciens chevronnés du groupe de Ma, Cutler (Colman Domingo) et Toledo (Glynn Turman), alors qu’ils passent la plupart de leur temps à attendre avant d’enregistrer ses succès populaires, dont « Ma Rainey’s Black Bottom ». Il se réfère à une danse populaire connue sous le nom de « Black Bottom », mais il est difficile de ne pas penser à ses autres significations possibles. Dans de nombreuses villes, le terme a été utilisé pour décrire les communautés afro-américaines, et, peut-être plus évidemment, il pourrait faire référence à une partie anatomique du corps.

Le film, comme la pièce, tourne autour de cette session d’enregistrement qui se déroule à Chicago, 1927. Ma Rainey (Viola Davis) est un personnage plus grand que nature, qui rencontrerait aussi faux que le métal dans ses dents si ce n’était pas pour le fait qu’elle a vraiment vécu, casquettes d’or et tout. Elle dirige un navire sauvage, toujours combatif avec les producteurs de studio qui, à leur tour, tentent de la contrôler, et peut-être la visser dans le processus. Nous ne blâmons certainement pas Ma pour sa disposition méfiante et son attitude non-absurde. Une femme noire dans le show biz rarement obtenu ce coup; elle ne pouvait laisser personne le ruiner pour elle. Les membres du groupe passent leur temps d’inapoût à philosopher sur tout. Les courants sous-jacents constants de leurs discussions et, souvent, les désaccords sont évidents : les rêves perdus et, par conséquent, la rage qui découle de l’inégalité systémique.

C’est l’ère Jim Crow, comme en témoigne l’entrée de Ma au studio (et le film) qui est entachée par une altercation avec un policier blanc qui ne peut pas comprendre une femme noire propriétaire de sa propre voiture. Pour se rattraper, Maman est exigeante et exacte. Elle refuse de chanter sans boisson Coca-Cola. Elle aiguille les têtes de studio jusqu’à ce qu’ils paient son cousin pour sa part bit introduire le disque. Elle prend d’assaut quand elle juge nécessaire de faire un point, et elle ne vacille jamais. Mais ce n’est pas Ma qui nous concentre. Ce sont les jeunes hommes dans la salle de détention.

Le réalisateur George C. Wolfe, qui est principalement connu pour son travail à Broadway, a la tâche de faire un petit sous-sol se sentir comme une scène assez grande pour contenir les incroyables talents de Boseman et Davis. Wolfe et ses acteurs utilisent l’espace confiné qui leur est donné par la pièce pour faire avancer notre sentiment de provocation policière. Même Ma, avec son succès indélébile, est au risque constant d’être poussé dans un bocal, le couvercle menaçant de tourner sur serré. Les producteurs de musique blanche flit dans un hors du studio à partir d’un parapet au-dessus des interprètes noirs, une autre métaphore dans un film rempli de sens.